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『ふしぎ発見!』司会降板の草野仁 番組開始時、出演を渋る黒柳徹子を口説き落とした一言

長年、番組を支えた(左から板東英二(82才)、草野、黒柳)

長年、番組を支えた(左から板東英二(82才)、草野、黒柳)

 ミステリーハンターが、世界各地の不思議を追う──1986年4月に放送がスタートした『日立 世界ふしぎ発見!』(TBS系)は、40年近く続く長寿番組だ。視聴者を唸らせる黒柳徹子(89才)の深い知識、笑いを誘う野々村真(58才)の珍解答など、単なるクイズ番組の枠におさまらず、視聴者の知識欲を刺激する教養番組としても愛されてきた。

 なにより番組に落ち着きと知性を与えていたのは、開始当初から総合司会を務める草野仁(79才)の存在だろう。だが、放送開始から38年目を迎えるこの春、番組は大きな転機を迎えようとしている。草野が3月11日の放送を最後に、司会を降板するのだ。草野は今後、「クイズマスター」として出演するという。

「司会として出演する最後の収録は2月下旬に行われました。後任は、同局の『ゴゴスマ?GOGO!Smile!?』のMCを担当する石井亮次アナ(45才)。草野さんは、今後は『サポーター』のような形で出演し、番組から完全にいなくなるわけではありません。ですが、自身が牽引してきたという思いも強いようで、司会降板については無念の気持ちもあったようです」(テレビ局関係者)

『ふしぎ発見!』は、フリー転身の翌年に始まった。だが当初、草野は総合司会のオファーを固辞したという。

「スポーツと報道の経験しかなかった草野さんは、“エンタメ番組は……”と、難しさを感じていたようです。また、当時は民放やNHKで16本ものクイズ番組が乱立していて、ライバル番組が多くあった。NHK時代にはそこまで視聴率を気にしなくてもよかったので、民放の『視聴率競争』への不安もあったようです」(芸能関係者)

 草野を前向きな気持ちに変えたのは、「歴史と楽しく遊ぶ」という番組コンセプトだった。それまでのクイズ番組にありがちな「勝ち負けを競う」のとは一線を画し、歴史教育の中にはなかった「不思議」を家庭的な雰囲気の中で探っていく知的エンターテインメント──これが草野の司会とマッチした。

「番組の企画書には、《軌道に乗れば、10年は続く》という言葉があったようです。10年どころか、40年近く続く長寿番組になるとは、草野さんも思っていなかったことでしょう」(前出・芸能関係者)

 黒柳の存在も番組の人気に欠かせなかった。

「それまでの黒柳さんは、クイズ番組に出ない主義。番組開始時、草野さんはスタッフと一緒になって、黒柳さんに出演オファーを出しに行っています」(前出・芸能関係者)

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