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池江璃花子の母、講演活動等キャンセルし娘のサポート専念へ

闘病を続けながら4月に日本大学に進学するという池江選手(写真/時事通信社)

 病名公表の直前に孫から告白されたという祖母は、声を震わせながらこう語った。

「突然、病気だと聞かされてとにかく驚いて、開いた口が塞がりませんでした。だって正月に会った時は、すごく元気で、“これからオーストラリアで合宿だ”って言ってたんですよ。病気だなんて微塵も感じさせなかった。今は信じられないとしか言えません」

 日本競泳女子のエース、池江璃花子選手(18才)が2月12日ツイッターで白血病を告白し、日本中に衝撃を与えた。

 池江選手は2015年の世界選手権に、中学生で日本代表入り。100mバタフライを得意とし、2016年のリオ五輪で決勝進出、昨夏のアジア大会では日本選手史上最多の6冠に輝き、MVP(最優秀選手)に選ばれていた。

「東京五輪では自由形やリレーなどを含めて7種目や8種目に出場するとみられています。金メダル最有力候補ですから、彼女がいくつメダルを獲ってくれるか期待は高い。昨秋から始まった五輪チケット購入のID登録受け付けでも競泳に人気が殺到していました。今回の病気発表で、彼女の出場を含めて心配されています」(スポーツ紙記者)

 1月18日からオーストラリアで合宿をしていた池江選手が、体調不良を訴え緊急帰国したのが2月8日。すぐに病院で検査をしたところ白血病が発覚した。だが、池江選手自身、昨年の秋頃には体の異変を感じていたという。

「体が重く、体の疲れが取れなくなってきて思うような泳ぎができなかった。感情的になり、練習中に急に泣き出すことも増えていたんです。彼女はこういう時こそ自分を追い込まないといけないと考えるタイプで、昨年末にはアメリカのフラッグスタッフで高地合宿を実施。帰国後は“こんなに練習しても体力と気力が上がってこない感覚は初めて”と漏らしていました。弱音を吐かない彼女が、こんな発言をしたぐらいですから、体もメンタルも相当つらい状態だったと思います」(別のスポーツ紙記者)

 2月12日の午後4時から始まった日本水泳連盟による記者会見では、「早期発見で本人は前向き」ということが明かされたが、今後の治療方針については未定とのことだった。秋津医院院長の秋津壽男医師が話す。

「白血病はいわゆる血液のがん。血液を作る機能に異常が起きる病気です。今回、彼女の病名は白血病とだけしか公表されていませんが、一口に白血病といっても種類があり、大きくは骨髄性とリンパ性、さらに急性と慢性とに分かれています。症状もさまざまで、赤血球がうまく作られないことで起こる“重度の貧血”や血が止まりにくく少しの刺激で“大量出血する”といったものが目立ちます。若くして罹患すると進行が早いと考えられています」

◆復帰後に待ち受ける再発リスクとの闘い

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